Vermiculita y perlita: ¿cuál es la diferencia?

 Vermiculita y perlita: ¿cuál es la diferencia?

Alisha Haynak

Durante décadas, se ha producido un debate sobre cuál posee el mayor beneficio para nuestras plantas y actividades de propagación. Vermiculita vs perlita. Si salimos del paradigma de ese debate, veremos que todo es bastante discutible.

La conocida frase "comparar manzanas con naranjas" es apropiada en este caso. Porque la vermiculita y la perlita son similares (en apariencia y áreas de aplicación), pero no son iguales.

Vermiculita vs Perlita

Para empezar, la perlita procede del vidrio volcánico, mientras que la vermiculita es lo que queda después de la descomposición de ciertos minerales. Entre otras diferencias, estos dos aditivos para el suelo sirven en realidad para dos fines igualmente distintos y, por tanto, no son intercambiables.

Pasemos directamente a ver algunas de las ventajas de cada material y sus aplicaciones con respecto al uso hortícola. A continuación, veremos con gran detalle cada material y su origen y aplicación más amplia.

Ventajas de la perlita

  • Aumenta la aireación y el drenaje en las plantas en maceta y en los arriates.
  • En los sistemas hidropónicos, la perlita capta las moléculas de aire, manteniendo una oxigenación adecuada para las raíces de las plantas.
  • La perlita es ligera y aireada y contiene pequeños túneles por los que la humedad puede viajar y drenar, protegiendo a las plántulas y a los esquejes de la podredumbre.
  • La naturaleza expansiva de la perlita funciona para romper la tierra densa, arcillosa o compactada.
  • Tiene una vida útil ilimitada y no atrae a los insectos ni al moho.

Ventajas de la vermiculita

  • Se expande hasta 4 veces su volumen en el agua y la retiene lo suficiente para beneficiar a la mayoría de las plantas.
  • La vermiculita es naturalmente estéril e inerte y no alberga enfermedades, hongos o algas.
  • La vermiculita añade al suelo magnesio, potasio y trazas de otros minerales beneficiosos.
  • La vermiculita aumenta la humedad y la disponibilidad de nutrientes, reduciendo la inevitable lixiviación.
  • Útil para propagar o plantar en maceta plantas de interior y ornamentales que prefieren un suelo constantemente húmedo.

Así pues, desde una perspectiva de alto nivel, podemos ver que en jardinería y horticultura los materiales tienen propiedades diferentes y deben utilizarse adecuadamente y no como alternativas entre sí. Esto no quiere decir que no puedan o no deban utilizarse juntos como parte de una mezcla para macetas o de una mezcla de tierra para lechos elevados.

¿Qué es la vermiculita?

Vermiculita

Ver también: ¿Cuándo utilizar el fertilizante 14-14-14?

Cuando, en la naturaleza, minerales como la biotita y la flogopita se exponen al agua, comienzan a descomponerse. Una vez que la descomposición de estos minerales se completa, el material que queda es la vermiculita cruda o silicato de magnesio-aluminio-hierro.

Debido a las reacciones químicas aleatorias y variables durante la descomposición, la vermiculita cosechada puede dar lugar a una gama de tonos marrones o tostados.

Su fama radica en su capacidad para expandirse (de 3 a 4 veces su volumen) cuando se expone a la humedad y retenerla lo suficiente para beneficiar a la mayoría de las plantas. La vermiculita también es naturalmente estéril y no alberga enfermedades, hongos o algas.

Cómo se fabrica la vermiculita

Antes de poder utilizar esta forma cruda de vermiculita en nuestras prácticas de jardinería, debe pasar primero por un proceso llamado exfoliación. Cada pieza cosechada se calienta a una temperatura de entre 1.000 y 1.500 °F (540 - 810 °C).

La exposición a esta inmensa cantidad de calor hace que la vermiculita en bruto se expanda y se separe en cientos de finas capas o placas.

Una vez enfriada, esta nueva forma se descompone en pequeños guijarros que no se descomponen ni se enmohecen y son estériles y no tóxicos.

Cómo utilizar la vermiculita en el jardín

Los gránulos de vermiculita pueden absorber hasta cuatro veces su peso en agua y evitar la lixiviación de ciertas moléculas nutritivas mediante la atracción molecular.

La vermiculita puede ayudar inicialmente a romper el suelo denso, pero, con el tiempo, seguirá produciéndose la compactación. Es mucho más útil para aumentar la retención de humedad en los suelos arenosos.

Una vez procesada, la vermiculita ya no se considera "natural". No se descompondrá ni aumentará la fertilidad del suelo como lo hará la materia orgánica. Por esta razón, no debería añadirse al suelo.

Mezclas para macetas y camas elevadas

Para las plantas que prefieren la tierra húmeda, su medio de cultivo, en contenedores y camas elevadas, puede ser hasta ⅓ de vermiculita.

Este material que retiene el agua también es eficaz para el inicio de las semillas. Sin embargo, no recomendaría utilizarlo para la propagación, ya que los esquejes tienden a pudrirse en un suelo empapado.

Retención de agua

Cuando se incluye en la mezcla de tierra para macetas, la vermiculita trabaja para aumentar la humedad y la disponibilidad de nutrientes (mucho mejor que la perlita), reduciendo la inevitable lixiviación. El acceso prolongado al agua y a los nutrientes se traduce en plantas más sanas y robustas, así como en una mayor resistencia a las plagas y enfermedades.

Absorción de la humedad

La capacidad de la vermiculita para aumentar y mantener la humedad de las plantas se debe a su capacidad natural de absorber agua tres o cuatro veces su propio peso, lo que resulta especialmente útil para la reproducción y el cultivo de plantas de interior y ornamentales que prefieren un suelo constantemente húmedo, como los helechos y otras plantas tropicales.

Enraizamiento de esquejes

En el caso de las plantas que prefieren secarse entre riegos, la vermiculita puede hacer que la tierra permanezca demasiado tiempo húmeda. Propagarlas en un suelo a base de vermiculita podría provocar la putrefacción del tallo y el fracaso de la propagación. Añadir un poco de perlita (para aumentar el drenaje) aumentaría el éxito del enraizamiento.

Efecto de la vermiculita en el pH del suelo

La vermiculita se ha promocionado durante décadas como un producto de pH neutro, cuando en realidad puede tener un nivel de pH de entre 6,5 y 9,5. Lo que puede ser problemático cuando se utiliza para plantas con sensibilidad al pH elevada.

Cada lote extraído y embolsado será ligeramente diferente en términos de capacidad de retención de agua y pH. Sin embargo, una vez que se determina el pH de la vermiculita que se utiliza, se pueden hacer simples alteraciones en la composición de su suelo para anular los efectos de un pH más alto, si está presente.

Coste de la vermiculita

Por término medio, la vermiculita suele tener un precio más elevado que la perlita, simplemente porque su extracción y procesamiento, para fines de jardinería, requiere más trabajo que la perlita. Cuanto más lejos esté de la fuente, los costes de transporte también pueden tenerse en cuenta.

Sin embargo, su reputación de mejorar la tierra de las macetas y nutrir las plantas sanas se cita a menudo como una excelente relación calidad-precio. El coste también puede variar en función de dónde se compre y cuándo. La temporada alta suele tener precios más altos. Por el contrario, suelen encontrarse buenas ofertas al final de la temporada.

¿Qué es la perlita?

Perlita

Cuando la lava volcánica se enfría, se convierte en una roca negra, lisa y brillante llamada obsidiana. Esta roca ígnea es rica en oxígeno, aluminio y potasio.

En la naturaleza, cuando la obsidiana se expone al agua y a las temperaturas volcánicas, las moléculas de agua capturadas se vaporizan, haciendo que la obsidiana se expanda y se forme el mineral de perlita.

Más conocida por su capacidad para airear el suelo y permitir un drenaje adecuado, la perlita afloja la tierra densa, contribuyendo a la creación de un medio de cultivo suelto y limoso, que es más propicio para el cultivo de plantas sanas.

Cómo se fabrica la perlita

Actualmente, la perlita se extrae en 35 países y se procesa en todo el mundo. En estas fábricas, el mineral de perlita en bruto se tritura, se deshidrata del exceso de agua y se muele, en una volteadora, hasta convertirlo en pequeños gránulos, que luego se envían a las plantas de "expansión".

En este caso, los hornos industriales se calientan a 871°C (1600°F). A continuación, se hacen pasar los gránulos de mineral de perlita, donde las moléculas de agua restantes, en cada gránulo, hacen que "estallen", como las palomitas de maíz.

Cómo utilizar la perlita en el jardín

La perlita es una opción natural para aumentar la aireación y el drenaje en las plantas en maceta y en los arriates elevados, pero yo no recomendaría mezclarla con la tierra.

En su lugar, deberían utilizarse materiales más baratos, como la arena y el compost, que proporcionan los mismos beneficios.

La perlita, una vez procesada, no se considera orgánica porque no se biodegrada. Los gránulos pueden arrastrarse con la lluvia o el exceso de riego y acumularse en zonas a las que no beneficia.

Mezclas para macetas y camas elevadas

En el caso de suelos arcillosos o densos en camas elevadas, aplique una capa de perlita de 5 cm en la parte superior del suelo.

Para las plantas en maceta sensibles a la humedad, la perlita debe constituir una cuarta parte de la composición de la tierra. Para las plantas que requieren más humedad, se debe utilizar, en cambio, vermiculita.

Mejorar el drenaje

La perlita expandida es intrínsecamente ligera y aireada (creando un espacio negativo en el suelo) y contiene un intrincado laberinto de pequeños túneles por los que el agua puede viajar y drenar. Sin esta característica, el suelo denso atrapará el agua y establecerá un entorno empapado que puede pudrir las raíces y matar las plantas.

Aireación del suelo

Los espacios negativos en el suelo se llenan de oxígeno que puede revitalizar las plantas cansadas y los procesos internos críticos que fomentan un crecimiento saludable.

La naturaleza expansiva de la perlita actúa para romper la tierra arcillosa y densa, o la tierra fértil, en macetas y camas elevadas, que puede haberse compactado con el tiempo.

Siembra de semillas

Las raíces de las plántulas son muy sensibles a la tierra empapada. La perlita retiene la humedad suficiente para mantenerlas hidratadas, a la vez que proporciona un drenaje adecuado.

Un 25-50% de perlita en la mezcla de arranque de semillas contribuirá a crear un entorno de crecimiento favorable, además de proporcionar acceso a la luz solar a aquellas semillas que la necesiten para germinar.

Enraizamiento de esquejes

Lo mismo ocurre con la propagación. La perlita es un componente importante de esta práctica. La podredumbre del tallo, debida a un drenaje insuficiente, es la causa más común del fracaso de la propagación en el suelo.

Los esquejes pueden enraizarse sólo en perlita, siempre que los gránulos estén bien regados antes de añadir los esquejes.

¿Puedo utilizar perlita en lugar de vermiculita?

En cuanto a la vermiculita frente a la perlita, tienen propiedades similares pero no son intercambiables.

La vermiculita puede absorber entre 3 y 4 veces su peso en agua, lo que es muy beneficioso para las plantas maduras en macetas, cestas colgantes y lechos elevados, pero quizás demasiado para las nuevas plántulas y esquejes.

La capacidad de la perlita para airear y proporcionar un drenaje adecuado es más apropiada en este caso. La vermiculita tampoco afloja necesariamente la tierra densa tan bien como la perlita.

¿Aguanta la perlita el agua?

A diferencia de la vermiculita "esponjosa", la perlita está formada por un montón de pequeñas hendiduras donde el agua puede acumularse y permanecer para el acceso de las plantas. Combinadas, estas bolitas son capaces de retener entre un 10 y un 20% más de agua que la tierra sin ella.

Sólo el agua suficiente para mantener las plántulas, los esquejes de propagación y las plantas que son sensibles a la humedad, como los cactus y las suculentas.

Sin embargo, no son suficientes para las plantas amantes de la humedad, como los helechos, los lirios canna y otras plantas tropicales.

¿Se descompone la perlita con el tiempo?

La perlita no se descompone con el tiempo. Una vez añadida a la tierra, su composición cambia permanentemente. Otra razón por la que no recomiendo añadirla a la tierra. Una vez añadida, no se puede sacar.

Pero es muy eficaz para su uso en contenedores, así que si encuentras una oferta en una bolsa gigante de ella, ¡ve a por ella! Tendrá una vida útil ilimitada y no atraerá bichos ni moho.

Efecto de la perlita en el pH del suelo

El rango de pH preferido por la mayoría de las plantas está entre 5,5 y 7,0. La perlita posee un pH inherente de 7,0 a 7,5.

Es importante tenerlo en cuenta porque un pH alto puede bloquear la absorción de nutrientes. Los niveles altos también pueden provocar quemaduras por flúor (comúnmente añadido al agua del grifo) en las plantas amantes de los ácidos.

La cantidad de perlita que añada a su suelo debe tener en cuenta las preferencias de pH de la planta, por lo que siempre debe realizar una prueba con un kit de análisis de suelo antes de aplicarla.

Coste de la perlita

Más barata que la vermiculita, el precio de la perlita sigue reflejando los costes de recolección, procesamiento y transporte. Los precios también fluctúan debido a la disponibilidad. Los volcanes no entran en erupción todos los días.

Por este motivo, se ha desarrollado una perlita artificial que ha demostrado tener propiedades muy similares (aunque no exactas).

Al igual que ocurre con la vermiculita, el coste también puede variar en función del lugar y el momento en que esté disponible. La temporada alta suele tener precios más elevados y, por el contrario, suelen encontrarse buenas ofertas al final de la temporada.

Perlita frente a vermiculita en la industria

La perlita y la vermiculita no sólo son utilizadas por los jardineros, sino que tienen muchas otras aplicaciones industriales, desde la horticultura hasta la ignifugación, pasando por la biotecnología y la acuariofilia.

¿Para qué más se utiliza la vermiculita?

La mayoría de la gente conoce la vermiculita como un eficaz aditivo para el suelo de las plantas. Sin embargo, ha demostrado ser bastante versátil, utilizándose en un número de diferentes aplicaciones industriales.

¿Sabía que la vermiculita también es un elemento fiable en la seguridad de los productos? ¿Haciendo que las cosas que usamos todos los días sean incombustibles y no inflamables?

Se utiliza en materiales de construcción para hacer que las casas y los edificios comerciales sean más seguros y duraderos. Las propiedades de retención de agua de la vermiculita hacen que también sea muy apreciada para su uso en tejados, suelos y productos aislantes.

Horticultura

En pequeñas dosis, la vermiculita añade al suelo magnesio, potasio y trazas de otros minerales beneficiosos.

La proporción de aire y agua presente en la vermiculita estimula el crecimiento de las raíces y facilita la producción de plántulas sanas. Y puede ayudar a aflojar la tierra densa y arcillosa en contenedores y camas elevadas.

Ignífugo

Incombustible y no inflamable, la vermiculita es eficaz para aligerar el peso de las encimeras de hormigón y las baldosas de las cocinas, y es popular en la fabricación de paneles de yeso.

La vermiculita también es una opción rentable para los fabricantes. El ahorro se traslada a los consumidores, haciendo que los materiales de construcción sean mucho más asequibles en el mercado.

Industrial

La resistencia térmica y las propiedades de absorción del sonido hacen que la vermiculita sea indispensable en la fabricación de frenos de automóviles, forros de embrague, juntas y sellos de goma.

Hace décadas se utilizaba el amianto para estos fines. Hoy en día, la vermiculita se utiliza como una alternativa mucho más segura. La vermiculita comercial se combinaba antes con el amianto, pero esa práctica dejó de realizarse en la década de 1980.

Ver también: 5 mejores abonos para pimientos y chiles

¿Para qué más se utiliza la perlita?

Los jardineros están familiarizados con la perlita, al igual que la vermiculita, como un eficaz mejorador del suelo. Sin embargo, también ha demostrado su eficacia en otros ámbitos de la ciencia y la tecnología, como las formas más sostenibles de criar cultivos y ganado.

La perlita también se utiliza en la fabricación de agregados ligeros para su uso en la construcción, como el aislamiento, los materiales para cubiertas exteriores, la piedra decorativa y los productos de azulejos para cocinas y baños, así como la cerámica y el moldeado de apliques.

Horticultura

La perlita tiene capacidad para retener la humedad, pero, a diferencia de la vermiculita, se utiliza principalmente para aumentar la aireación y el drenaje del suelo. Es perfecta para los semilleros y los esquejes.

En los sistemas hidropónicos, la perlita captura las moléculas de aire, manteniendo una oxigenación adecuada para las raíces de las plantas. Los cactus y las suculentas también se benefician de que gran parte de su suelo sea perlita.

Acuática

El hormigón a base de perlita, en las piscinas, reduce considerablemente la pérdida de calor. Manteniendo su piscina caliente durante más tiempo y reduciendo los costes de calefacción.

Estériles e inertes, los filtros de perlita se utilizan para filtrar líquidos de bebidas y productos farmacéuticos. Yo utilizo un sistema de filtración de perlita en mi acuario para mantener el agua clara y evitar la proliferación de algas.

Biotecnología

Las características únicas de la perlita la convierten en un recurso fiable para el desarrollo de nuevos productos farmacéuticos. Las partículas de perlita trituradas crean un laberinto de vías que pueden capturar y filtrar los contaminantes más pequeños.

Las tortas de perlita siguen siendo porosas, mantienen bien su forma y son lo suficientemente versátiles como para utilizarlas en la mayoría de los equipos estándar.

Cosméticos

La capacidad limitada de la perlita para absorber la humedad la convierte en un ingrediente comúnmente utilizado en los cosméticos. Los polvos faciales, los correctores y las bases de maquillaje utilizan a menudo el polvo de perlita como medio para absorber la humedad sin perturbar la capacidad de la piel para respirar, contribuyendo al codiciado efecto mate y a la reducción de la piel grasa.

Vermiculita vs Perlita: Veredicto

En cuanto al viejo debate sobre la vermiculita frente a la perlita, como hemos visto, hay diferencias significativas. Cómo se forman ambos en la naturaleza, sus características inherentes y cómo se extraen y procesan, todo ello muestra la singularidad de cada material.

También hemos visto lo importante que es combinar el material adecuado con la actividad de jardinería correcta para obtener un beneficio óptimo. Hay ventajas y desventajas claras para el uso de cada uno cuando se miden los diferentes proyectos y tareas de jardinería.

Dónde comprar perlita y vermiculita

La perlita y la vermiculita están disponibles en la mayoría de los viveros y tiendas de artículos para el hogar, en una variedad de tamaños de bolsas y cantidades. Pero, ¿por qué salir de casa? Aquí hay un par de gustos para llegar directamente a los mejores lugares para comprar perlita y vermiculita a un precio razonable para su uso en el jardín.

Comprar perlita en Amazon.com

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Vermiculita frente a perlita: preguntas frecuentes

¿Debo utilizar vermiculita en mi huerto?

La vermiculita ha demostrado ser perfectamente segura en torno a las hortalizas y es especialmente beneficiosa para las que se cultivan en macetas, como los pimientos y los tomates. Pero la vermiculita no se descompone ni aumenta la fertilidad del suelo con el paso del tiempo como lo hace la materia orgánica típica.

Y aunque al principio ayuda a aflojar la tierra, hasta cierto punto, después de unas cuantas temporadas, puede empezar a contribuir a la compactación del suelo. Por estas razones, no recomiendo añadirlo al suelo.

Alisha Haynak

Alisha Haynak es una jardinera apasionada y bloguera con un amplio conocimiento en el campo de la horticultura. Su viaje con la jardinería comenzó durante su infancia cuando ayudaba a sus padres a cuidar el jardín de su patio trasero. Desde entonces, ha adquirido educación formal y capacitación en horticultura para mejorar sus habilidades.El blog de Alisha, Consejos de jardinería, es una plataforma a través de la cual comparte sus experiencias, técnicas y conocimientos de jardinería con entusiastas de la jardinería. Su blog ofrece consejos prácticos sobre cómo cultivar y mantener plantas sanas y vibrantes tanto para principiantes como para jardineros avanzados.Además de bloguear, Alisha trabaja como horticultora independiente. También es autora de varios libros de jardinería que han obtenido críticas positivas. Con un profundo amor por la naturaleza, Alisha se ofrece regularmente como voluntaria en proyectos de jardinería de la comunidad local.